Leon Sterk prutst naar eigen zeggen het liefst met bootjes. Op een dag deed hij zo’n succesvolle vinding, dat hij nu aan het roer staat van Harkboot in Roden. Het managen van een groeiend bedrijf blijkt niet zijn droom, daarom zoekt hij een partner voor die taak. Toch maakte Sterk als ondernemer indruk op de NOM, die Harkboot recent een financiering verstrekte.

Zijn handdruk is net zo stevig als zijn werkschoenen en de zwarte vegen op zijn vingers maken duidelijk dat hij niet bang is om zijn handen vuil te maken. Boven zijn bureau hangen robuuste industriële lampen, maar in het kantoor staan tegenwoordig ook nette rolkasten vol papierwerk.

‘In het begin ging ik gewoon op pad als er een klus was’, vertelt Sterk. ‘Sinds we een team vormen, komt er veel meer bij kijken, van werkvoorbereiding tot scholing en verzekeringen.’ Als ondernemer zoekt hij nog steeds zijn weg in de veranderingen die groei met zich meebrengen. ‘Het is geweldig dat onze harkmethode zo’n groot succes is, maar het runnen van een zaak is een vak apart.’

Het overkomt meer mensen met een goed idee of passie. Ze gaan bevlogen aan de slag met iets wat op hun pad komt en opeens zijn ze ‘in serious business’. Sterk pakt de uitdagingen van het ondernemerschap met verve op sinds de harkmethode aanslaat in binnen- en buitenland.

‘Het begon allemaal met de vraag van een klant toen ik als zelfstandige boothuizen en jachthavens ploegde. Ze vroegen of ik ook de wildgroei aan waterplanten kon bestrijden. Maaien bleek niet effectief, dan woekert het juist sneller. Daarom bedacht ik de harkmethode, om de planten met wortel en al uit de bodem te trekken.’

Visvriendelijk en EU-proof

De technisch handige Sterk bouwde een constructie op een tweedehands boot en zo was de harkboot geboren. Het concept bleek een uitkomst voor het aanpakken van ‘groene soep’: oprukkende waterplanten in open water die de boel ondoordringbaar maken en soms zelfs de waterkwaliteit bedreigen. ‘Wij verwijderen waterplanten met aandacht voor het zuurstofgehalte, zodat de vissen blijven leven’, legt Sterk uit.

‘Door die visvriendelijke werkwijze werden we al snel populair bij hengelsportfederaties die hun visplekken willen vrijhouden van dichte waterbegroeiing, zoals de Sportvisserij Groningen Drenthe waarmee we al jarenlang samenwerken. Inmiddels worden we in het hele land gevraagd en krijgen we zelfs verzoeken uit België, Duitsland en Frankrijk.’

Het verhaal wordt nog mooier, want Harkboot kwam in een stroomversnelling dankzij wet- en regelgeving rondom uitheemse waterplanten. Door nieuwe EU-richtlijnen voor de aanpak van invasieve exoten die de waterkwaliteit bedreigen, wijken steeds meer waterschappen, provincies en gemeenten uit naar de innovatieve harkmethode.

‘We worden platgebeld’, zegt Sterk, die ook regelmatig wordt gevraagd om te spreken op symposia over de bestrijding van exotische waterplanten. ‘Opeens ben je in gesprek met mensen van ecologische instituten, het
ministerie van EZ en de Voedsel- en Warenautoriteit. Na een aantal jaren veldervaring blijkt dat wij met onze harkmethode goed kunnen inspelen op de nieuwe wetgeving.’

Blijven ontwikkelen

De eerste zelfgemaakte harkboot is inmiddels onderdeel van een vloot met vijf exemplaren. Voor de ontwikkeling van de harkboten zocht Sterk samenwerking met Conver, een fabrikant van maaiboten en amfibische machines. ‘Het leek me slim om mijn ontwerp met een gerenommeerde botenbouwer verder uit te werken.

Harkboot in stroomversnelling

Ik pruts nog steeds graag met bootjes, maar de ontwikkelingen rondom Harkboot vroegen om een professionele aanpak. We blijven wel zelf mee ontwikkelen.

OPEENS BEN JE IN GESPREK MET MENSEN VAN ECOLOGISCHE INSTITUTEN, HET MINISTERIE VAN EZ EN DE VOEDSEL- EN WARENAUTORITEIT. NA EEN AANTAL JAREN VELDERVARING BLIJKT DAT WIJ MET ONZE HARKMETHODE GOED KUNNEN INSPELEN OP DE NIEUWE WETGEVING.

Elke situatie is anders, dus in de werkplaats stoeien we regelmatig met harkmodellen om te kijken wat het effect is. Door onze ervaring met veldwerk te combineren met technische kennis en kunde, werken we toe naar nog betere harkboten en resultaten.’

Om te kunnen investeren in de ontwikkeling en groei van het bedrijf, klopte Sterk aan bij de NOM. ‘De eerste keer dat ik de werkplaats in Roden bezocht, had hij nog huiswerk te doen’, vertelt investment analist Veronique Jeunhomme. ‘Een businessplan was er niet, maar de unieke vinding en hands-on mentaliteit van deze man maakten meteen indruk.’

Het gesprek met de NOM inspireerde Sterk tot een meer gefundeerde aanpak. Hij stak zijn licht op bij Flinc en benutte het subsidieprogramma ‘Ik ben Drents ondernemer’. Jeunhomme prijst de manier waarop Sterk anticipeert op kansen. ‘Hij is een doorpakker en heeft zijn zaakjes goed op orde. Het businessplan kwam er ook: kort, maar inhoudelijk krachtig en to the point.’

Goede leerschool

De NOM is overtuigd van de groeikansen van Harkboot én het ondernemerschap van Sterk. ‘Juist omdat hij zich goed bewust is van zijn sterke en minder sterke kanten’, zegt investment manager Klaas Kooistra . ‘De kunst is mensen om je heen te verzamelen die andere taken oppakken, zodat jij je kunt focussen op waar je goed in bent.’

De bedenker van de harkboot is blij met alle kritische vragen die de NOM hem stelde. ‘Je wordt helemaal doorgezaagd en dat helpt om de zaken helder te krijgen. Dit soort processen zijn een goede leerschool voor ons bedrijf. Met de NOM aan boord kunnen we de basis verstevigen.

Niet alleen dankzij hun financiële middelen, maar óók omdat de NOM een naam is die vertrouwen wekt bij banken en andere samenwerkingspartners. Daar zijn we blij mee.’ Het team van Harkboot bestaat inmiddels uit vier vaste medewerkers, een flexibele kracht en diverse zelfstandigen voor uiteenlopende hark-, ploeg- en veegklussen in open water.

Bovendien werkt het bedrijf samen met een bioloog om de effecten van de harkmethode grondiger te
onderzoeken. ‘We gaan diverse gebieden na het opschonen monitoren en gebruiken de uitkomsten om onze werkwijze verder te verfijnen’, vertelt Sterk.

Intussen groeit de opslag- en werkplaats in Roden uit zijn jasje. ‘De vloot breidt uit en daarmee ook de nodige trailers, takels, machines, lasapparatuur en gereedschap. De plannen voor uitbouw liggen al klaar, we hopen deze winter te beginnen.’

Meer weten over de financieringsmogelijkheden van de NOM?

Klaas Kooistra

Sinds 2014 werk ik bij de NOM, waarom de NOM? Dat jaar was voor mij een reflectiemoment: wat vind ik belangrijk in mijn werk? Ik werkte bij een bank, waar ik bedrijfsfinancieringen verstrekte. Daarvoor had ik gewerkt als subsidieadviseur voor innovatieve projecten.. Lees meer

Veronique Jeunhomme

Mijn naam is Veronique, ik ben een enthousiaste en analytisch ingestelde doener met een goed analyserend, organiserend en probleemoplossend vermogen. Ik leg graag verbindingen tussen personen en initiatieven en houd van een praktische en pragmatische aanpak van werkzaamheden om gezamenlijk naar een.. Lees meer