Het is bio-afbreekbaar, houdt water goed vast en geeft wortels de ruimte. Startup Foamplant maakt een substraatplug die de kwekerijwereld wel eens voorgoed kan veranderen. Smit Kwekerijen werkt er al mee.

Een schuimige kegel is het, met sneden aan de onderkant en een holte aan de bovenkant. Noem het een uit de kluiten gewassen oordop. Wat Foamplant maakt – Growfoam – gaat kwekers veel voordelen bieden. En daarmee ook winkeliers en uiteindelijk de consument. Even een kweeklesje. Stekjes worden normaalgesproken geplant in een batterij bakjes met daarin substraat. Dat is doorgaans veen, kokos of
steenwol. En juist dat substraat is wat Foamplant overbodig maakt. ‘Het stekje gaat in de plug, waar het groeit terwijl de wortels aan de onderkant hun weg vinden’, vertelt ceo Martin Tietema.

Zuiver

Dat maakt het proces voor de kweker eenvoudiger en uniformer. Bovendien komt het ten goede aan de hygiëne. Tietema: ‘Rond het hele kweekproces is alles zuiver. Zaad, stekjes, alles is totaal gecontroleerd. Het substraat is het enige deel waar nog onzuiverheden in kunnen zitten. En dat hebben we met Growfoam nu ook ondervangen. Dat is een grote vooruitgang voor de kwekers, die te maken hebben met heel strenge hygiëneregels als ze willen exporteren. De eisen van de retail worden op dat gebied ook steeds strenger.’

Tietema noemt het voorbeeld van slakwekers niet per ongeluk. Juist in die niche liggen kansen. Hydroponic gekweekte sla is in opmars. Daarbij groeit de sla in potjes op een soort lopende band, waarbij de wortels in zuurstofrijk water hangen. In de winkel herken je zo gekweekte sla aan de perfect ronde kluit die nog onder het gewas zit. Tietema: ‘Die kluit bestaat nog altijd uit veen. Vervang dat substraat door een plug van ons en je hebt niet alleen nog beter de hygiëne in de hand, mensen thuis hebben ook geen last meer van zwarte rommel als ze de sla uit het zakje pakken.’

Biologisch afbreekbaar

Fijn voor de planeet én de kweker: Growfoam lost na een paar maanden op in de grond. Pluggen die overgezet worden in grotere potten verliezen dus vanzelf hun eerste omhulsel. ‘Ons product is gemaakt op basis van bioplastic en volledig biologisch afbreekbaar door micro-organismen.’ Foamplant heeft het productieproces inmiddels zo in de vingers, dat het verschillende aanpassingen aan zijn Growfoam kan doen. De substraatpluggen voor slakwekers hebben andere eigenschappen dan die voor bloemenkwekers. ‘We maken onze pluggen klantspecifiek. We testen zelf wat het best werkt en doen dat waar mogelijk in de kwekerij zelf ook.’ Het product, totaal nieuw in de kweekwereld, wint langzaam maar zeker aan bekendheid. Wekelijks maakt Tietema een rondje door het Westland om potentiële klanten zijn product te laten zien. ‘Het is opvallend hoe open de kwekers staan. De meeste willen graag een proef doen met Growfoam, omdat de voordelen evident zijn.’

Bioschuim neemt de plek van potgrond in

Spin-off

De startup Foamplant is een spin-off van biobased techbedrijf KNN. In 2015 nam Tietema de uitdaging aan om in die spin-off halffabricaten van bioplastic te maken. ‘Op zeker moment dachten we aan biologisch afbreekbaar schuim om oordoppen van te maken. Ideaal voor festivals waar veel van die dingen achterblijven na afloop. Gaandeweg ontdekten we dat biologisch afbreekbaar schuim een onontgonnen terrein was, terwijl de potentiële vraag groot bleek.’

Het door Foamplant bedachte procedé is het geheim van de smid. Zoals een echte startup begon voor het team van Foamplant de zoektocht naar de juiste producten om van dat schuim te maken. Het businessmodel veranderde een paar keer, de focus bewoog mee. Totdat een stagiair, belast met het verkennen van de markt, met het idee van substraten kwam. Tietema: ‘Dat is nu de focus, hoewel we natuurlijk zien dat met ons biologisch afbreekbare schuim meer mogelijkheden zijn. De toegevoegde
waarde die we kunnen bieden aan de wereld van kwekers is zo groot, dat we die kansen nu willen verzilveren.’

Te beginnen misschien wel bij Smit Kwekerijen in Sappemeer. Dat is het eerste bedrijf dat serieus aan het testen sloeg met de plugs van Foamplant. Directeur Kees Pingen: ‘Ik zie vooral veel potentie vanwege de strenge exportregelgeving. Wij verkopen bijvoorbeeld veel planten aan de Verenigde Staten. Daar mag helemaal geen aarde of veen meer tussen de wortels zitten. Als Growfoam dat probleem oplost, brengt dat in onze sector veel kansen.’

Erg leuk om te zien dat twee bedrijven uit onze portefeuille elkaar vinden, samen aan de slag gaan én doorontwikkelen!
Chantal Leijendekker, Investment Manager NOM

Testen

Nu testen Foamplant en Smit verschillende soorten Growfoam bij verschillende soorten planten. Pingen: ‘Vooral bij de pannenkoekplant zijn de voorlopige resultaten mooi, maar ook op andere planten testen we. Het duurt wel even voordat we definitieve conclusies kunnen trekken. Intern verandert er met de pluggen van Growfoam niet zo gek veel. De grootste winst zit hem erin dat onze producten aantrekkelijker worden voor afnemers, omdat Growfoam schoner is dan modderig substraat. En dat is veel waard.’

Bekijk de website van Foamplant
Financiering nodig?

Beantwoord 4 simpele vragen om snel te achterhalen of je eventueel in aanmerking komt voor financiering via de NOM.

Doe de financieringscheck